Rupert Hubbard – Managing Director The Gecko Tour

English Flag

– How did the idea of creating The Gecko Pro Tour arise?

The origins of The Gecko Pro Tour date back to early 2011 when the idea of developing a winter golf tour on the Costa del Sol was first conceived. With the combination of great weather – whilst most of Europe is “closed for business” – and superb golf courses it seemed a risk worth taking.  Clearly if players are fortunate to have wealthy parents or sponsors, there are multiple opportunities available in winter in other countries for them to play competitive golf. These would include Florida, South Africa, Asia, Australia or Latin America but as we know for the vast majority of professionals & aspiring amateurs, this is simply not the case. As we all know, southern Spain offers certain unique advantages that few locations can compete with i.e. a major airport (Malaga) served by many low-cost airlines,  very affordable accommodation together with a large number of wonderful golf courses….not to forget  The Gecko Pro Tour which offers highly competitive tournaments that attract multinational fields!
– How would you assess the first 4 years of the Tour?

Without exaggeration, each year has seen a significant improvement in terms of field size as well as quality of the players we are able to attract.  The 2014/15 season saw a 15% increase in player numbers compared to the  previous year which was 25% higher than in 2012/13. This year we were also fortunate to welcome 12 players from the Challenge Tour & European Tour who competed in several events between January and the beginning of March before leaving for their first tournament held in Europe (Madeira Islands Open/Portugal). Based on their feedback, we are optimistic that this trend will continue and that in addition we will be able to attract ever greater numbers of players from Scandinavia, the UK and Germany who represent our core nationalities after Spain.

Another example of our success is evident from the huge media following we enjoy. Our regular press releases are sent to more than 150 journalists across Spain & northern Europe and each of our events are covered by Canal+ Golf, Radio Marca and almost all of the major sports media (both print & digital) across a large geography. We are also in the early stages of discussion with Sky Sports in order to satisfy our following in the UK & Ireland. The fact that one of their sister companies – SkyBet – follows our tournaments augurs well for these discussions.

– Nowadays it is increasingly difficult to find sponsors and the few Tours that were in Spain have disappeared. Therefore can you explain how The Gecko Pro Tour is still here and appears to be doing well?

It has certainly been a surprise to us how apathetic companies are in Spain towards golf sponsorship. Although there appears to be plenty of money available for certain other sports e.g. Formula 1, football, yacht racing, cycling, basketball, etc.. for some reason golf has been forgotten. For me personally, I am saddened to see so many highly talented young players in Spain who are simply unable to continue “chasing their dream” due to a lack of financial support. What a sad waste! Clearly, the tax regime in Spain does not help but there must be other reasons.

As for The Gecko Pro Tour, we have been fortunate until now to have the personal funds to continue but there has to be a limit.  As the eternal optimist, I am confident we are developing an exciting brand that will ultimately attract sponsors which in turn will enable us to grow the Tour but I must admit it is extremely tough, especially with the heavy burden of a 21% rate of IVA! Our other financial challenge is the cost of green fees. Unlike similar Tours in the north of Europe who secure golf courses for free, we unfortunately have to pay! Therefore, as the European economies improve leading to increases in golf tourism – which is obviously welcome news for Andalusia – it makes it that much more difficult for us to find good courses at an affordable price.

– Can you reveal any details about your plans for next season?

We will be issuing a press release next month to unveil a number of changes we intend to make next season but I am happy to share some of the details. Although our current website attracts more than 50,000 visits per month during our season, we will releasing an entirely new website in May that will incorporate many of the recommendations & ideas we have received from players, potential sponsors and other followers of the Tour. In addition, we will be introducing a new company logo which will sadly see the demise of our cartoon character! As regards the events we plan to host, we intend to hold a Pro-Am Series throughout the season that will benefit our chosen charity, the Ernie Els Foundation – Els for Autism. Finally, the Tour schedule itself promises to be our best ever, with many of the top courses returning once again to our calendar. I am convinced that, when combined with an exciting new Membership Programme,  all the ingredients will then be in place to ensure a successful 2015/16 season.

– Gabriel Cañizares, Carlos Rodiles and Jordi Garcia del Moral are among the internationally renowned players to have played on The Gecko Pro Tour (all have European Tour experience). Do you expect to be able to attract such high quality players next season?

We are proud to have attracted a large number of top professionals to our Tour. If you look at our website, we show a Hall of Fame that details an impressive list of individuals who have played our Tour at some stage and have then successfully progressed to the Challenge Tour and/or European Tour. Although too long to list, they include in addition to the names you have highlighted,  Pablo Martín Benavides, Alejandro Cañizares, Estanislao Goya, Andy Sullivan, Callum Shinkwin, Nicolas Vanhootegem, Tim Sluiter, Eddie Pepperell, Chris Hanson, etc..

So, yes, we are confident that we will be able to continue attracting high quality players next season from across Europe.  Competition against strong opposition is good for developing the home-grown talent from Spain and obviously good for the image of The Gecko Pro Tour.

– What are the difficulties you believe face professional players in Spain?

In my humble opinion, there are 2 main difficulties or hurdles. The first is quite simply financial. As I said earlier, the lack of sponsorship in Spain is driving many local players to either stop playing or importantly doesn’t permit them the freedom to test  their true potential since they simply don’t have the funds. Although we have historically tried to keep our prices down (I should add we are cheaper than most other Tours!), we are nevertheless conscious that 250€ or 300€ is too high for many of the talented Spanish players who might otherwise wish to play on our Tour.

The second is also related in some ways to financial considerations.  A player will not develop his/her talent by playing week-in week-out on their home course, competing against the same amateur members whenever there is a club tournament. To develop one’s talent, it is indispensable that a player can experience other courses and different conditions while holding a scorecard when playing in a field against better players.  Without support, this opportunity is not available to most players.

– How do you see the future for The Gecko Pro Tour in the short and medium term?

We look forward with optimism to the future. Nothing can or will be taken for granted and we must maintain and indeed constantly look to improve our high standards of professionalism and operational excellence in the way we host our events. We have a great team in place and hopefully our new format will ensure we continue to attract large fields and an ever-increasing number of seasoned professionals.  While we extremely keen to increase prize funds each year,  it is unfortunately not possible at this time given the current IVA tax regime and the scarcity of financial sponsors. Hopefully the regional government of Andalusia will be successful in convincing the federal government to reduce the IVA rate for golf in the not too distant future!

Spanish Flag

– ¿Cómo surgió la idea de crear el Gecko Pro Tour?

Los orígenes de The Gecko Pro Tour datan de 2011, cuando se concibió la idea de desarrollar un circuito de golf de invierno en La Costa del Sol. Con la combinación del buen clima, en meses cuando prácticamente no se puede jugar al golf en Europa, y los magníficos campos de golf suponía un “riesgo justificado”.

Es evidente que si los jugadores tienen la suerte de tener patrocinadores o familia adinerada existen múltiples oportunidades disponibles para jugar un golf competitivo en invierno en otro países, como Florida, Sudáfrica, Asía, Australia o Latinoamérica. Pero este no es el caso para la gran mayoría de profesionales y amateurs que aspiran al éxito deportivo. Como todos sabemos, el sur de España ofrece ciertas ventajas únicas con las que pocos lugares pueden competir, como un gran aeropuerto (Aeropuerto de Málaga-Costa de Sol) que opera con numerosas compañías aéreas de bajo coste, alojamiento bastante asequible, así como los numerosísimos campos de golf disponibles…., sin olvidar a The Gecko Pro Tour, que ofrece torneos altamente competitivos con jugadores multinacionales.

– ¿Qué balance hace de estas cuatro ediciones del Circuito?

Sin exagerar, cada año hemos visto una notable mejora en cuanto a número de participantes, así como en la calidad de los jugadores que hemos sido capaces de captar. La temporada 2014/15 ha supuesto un 15% más en cantidad de jugadores en comparación al año anterior, que supuso un incremento del 25% más que en la temporada 2012/13. Este año también hemos tenido la suerte de contar con 12 jugadores del Challenge Tour y European Tour que han competido en varios torneos entre enero y principios de marzo, antes su primera cita celebrada en Europa (El Madera Islands Open, en Portugal). Basándonos en la opinión de los jugadores, somos optimistas respecto a la continuación de esta tendencia, y además estamos seguros de que captaremos a un número aún mayor de jugadores procedentes de Escandinavia, Reino Unido y Alemania, que representan el núcleo de nuestras principales nacionalidad, después de la española.

Otro ejemplo de nuestro éxito es evidente tras el enorme seguimiento que tenemos por parte de los medios de comunicación. Enviamos notas de prensa a más de 150 periodistas en España y el norte de Europa. Canal+ Golf y Radio Marca cubren todos nuestros torneos, así como la gran mayoría de los medios deportivos del país (digitales e impresos). También estamos en conversaciones con Sky Sports para ampliar la difusión en Reino Unido e Irlanda. El hecho de que una de sus  empresas adheridas, SkyBet, cubra nuestros torneos promete buen augurio sobre estas negociaciones.

– En unos tiempos en que cada vez es más complicado conseguir patrocinadores y en los que han ido desaparecido los pocos circuitos profesionales que había en España, ¿cuáles son las razones por las que se mantiene y triunfa el Gecko Pro Tour?

Sin duda ha sido una sorpresa para nosotros  la apatía que las empresas en España muestran hacia el patrocinio de golf. Aunque parece haber cantidades millonarias disponibles para ciertos deportes, como Fórmula 1, fútbol, regatas, ciclismo, baloncesto…, por alguna razón el golf ha sido olvidado. A mí personalmente me entristece ver tantos jóvenes golfistas con gran talento en España que simplemente no pueden continuar persiguiendo sus sueños debido a la falta de apoyo económico, ¡qué triste desperdicio!.  Evidentemente, el régimen fiscal español no ayuda, pero debe haber también otras razones.

En cuanto a The Gecko Pro Tour, hasta ahora hemos tenido la suerte de contar con fondos privados para continuar pero todo tiene un límite. Como un eterno optimista, confío en que estamos desarrollando una fascinante marca que finalmente captará patrocinadores que, a su vez, nos permitirán hacer crece el circuito, pero debo admitir que está siendo extremadamente complicado, especialmente debido a la pesada carga fiscal del 21% de IVA. Nuestro otro reto financiero es el precio de los green fees. A diferencia de otros circuitos similares del norte de Europa, que obtienen los campos de golf gratuitamente, desafortunadamente nosotros tenemos que pagar. Además, el hecho de que las economías europeas estén prosperando conduce a un incremento del turismo de golf, lo cual evidentemente es una buen noticia para Andalucía, pero a nosotros nos dificulta aún más el encontrar campos de golf a un precio que podamos permitirnos.

– ¿Se puede adelantar alguna información sobre la próxima edición?, ¿habrá novedades respecto a las anteriores?

Enviaremos un comunicado de prensa próximamente anunciando una serie de cambios que pretendemos hacer de cara a la próxima temporada, pero estoy encantado de compartir algunos detalles. Aunque nuestra actual página web tiene más de 50.000 visitas al mes durante nuestra temporada, vamos a lanzar una nueva web totalmente nueva en mayo, la cual incorporará muchas de las recomendaciones e ideas que hemos recibido por parte de los jugadores, posibles patrocinadores y otros seguidores de nuestro circuito.  Además, vamos a cambiar nuestro logo, que tristemente supondrá la desaparición de nuestro personaje animado. Respecto a los torneos que estamos planeando acoger, nuestra intención es celebrar también un “Pro-Am Series”  durante la temporada, los cuales irán en beneficio de nuestra fundación benéfica  elegida, la Fundación Ernie Els contra el autismo.

Por último, el calendario del circuito promete ser el mejor de nuestra historia, con la noticia de que muchos de los mejores campos de la Costa del Sol volverán a formar parte de nuevo de nuestro circuito. Estoy convencido de que todo esto, combinado con un nuevo y fascinante Programa de Socios, serán los ingredientes que asegurarán que la temporada 2015/16 venga llena de éxitos.

– Gabriel Cañizares, Carlos Rodiles y Jordi García del Moral son algunos de los jugadores de renombre internacional –los tres han jugado en el Circuito Europeo– que han triunfado en el Gecko Tour. ¿Esperan seguir con esa calidad de jugadores la próxima temporada?

Estamos orgullosos de haber atraído a un gran número de profesionales  de primer nivel. En nuestra página web tenemos una sección llamada “Hall of Fame”, que detalla una lista impresionante de golfistas que han jugado nuestro circuito y que han triunfado en el Challenge y/o European Tour. Aunque  es demasiado larga para enumerarla, podemos citar nombres como Pablo Martín Benavides, Alejandro Cañizares, Estanislao Goya, Andy Sullivan, Callum Shinkwin, Nicolas Vanhootegem, Tim Sluiter, Eddie Pepperell, Chris Hanson, etc..

Así que, efectivamente, estamos seguros de que durante la próxima temporada seremos capaces de seguir captando jugadores de gran calidad procedentes de toda Europa. Competitividad entre fuertes contrincantes es muy positivo para desarrollar el talento de cantera de España y, obviamente, también lo es para la imagen de The Gecko Pro Tour.

– ¿A qué dificultades se enfrentan en la actualidad los golfistas profesionales en España?, ¿cómo vislumbra su futuro a corto y medio plazo?

En mi humilde opinión, existen principalmente 2 obstáculos o dificultades. El primero es simplemente el aspecto financiero. Como he comentado anteriormente, la falta de patrocinios en España está impulsando a que muchos de los jugadores locales tengan que dejar de jugar o a que no tengan la libertad de poner a prueba su verdadero potencial ya que simplemente no pueden  permitírselo. Aunque nosotros históricamente hemos intentado mantener bajos nuestros precios  (¡debo añadir que somos más baratos que otros Tour!), somos consciente de que 250-300€ es un precio demasiado alto para muchos de los talentosos golfistas españoles, que, si no fuera por el precio, estarían encantados de jugar nuestro circuito.

El segundo también está relacionado de alguna manera con el aspecto financiero. Un golfista no desarrollará su potencial  jugando semana tras semana en su propio club, compitiendo contra los mismos otros socios amateurs cuando hay algún torneo del club. Para desarrollar su propio talento, es indispensable que el jugador pueda experimentar otros campos con diferentes condiciones, jugando con una tarjeta en la mano y contra los mejores. Sin apoyo, esta oportunidad no está disponible para la mayoría de los golfistas.

– ¿Cómo vislumbra su futuro a corto y medio plazo?

Nosotros miramos al futuro con mucho optimismo. No podemos relajarnos y debemos mantener y mejorar nuestro altos estándares de profesionalidad y la excelente operativa con la que llevamos a cabo nuestros torneos. Contamos con un gran equipo y ojalá nuestro nuevo formato nos permita  seguir captando tantísimos jugadores y un número cada vez mayor de profesionales experimentados. A pesar de que tenemos muchas ganas de aumentar los premios cada año, desafortunadamente esto por ahora no es posible dado el actual régimen impositivo y la escasez de patrocinadores. Ojalá la Junta de Andalucía tenga éxito y sea capaz de convencer al Gobierno para reducir el IVA en el golf en un futuro no muy lejano.


2016-11-19T23:28:55+02:00 July 5th, 2015|News|